Operación Gauntlet – Rumbo al Polo Norte. HMS Aurora

La Operación GAUNTLET terminó siendo bastante más que un golpe de mano contra las instalaciones industriales ubicadas en tierra firme. Vayamos paso a paso. La flotilla británica partió el día 19 de agosto. El mar estaba encrespado, como es típico en esa época del año en la que las temperaturas al alza eliminan virtualmente las masas de hielo de la superficie del agua, a pesar de lo cual se navegó a buena velocidad. No fue un viaje plácido. El día 24 los buques de la Task Force fueron reabastecidos de combustible. Esta labor la llevó a cabo el petrolero de la flota auxiliar británica Oligarch, en las Bear Island, de acuerdo con los planes previstos. Por fin, el 25 de agosto se producía el desembarco previsto en Barentsburg.

HMS AURORA, Salamina

Una vez allí se iniciaron de inmediato las demoliciones y, a renglón seguido, más de un millar de ciudadanos soviéticos entre los trabajadores de las minas y sus familiares, fueron embarcados en el Empress of Canada con destino Arcángel. Llegaron sin novedad algunos días más tarde, escoltados por el Nigeria y los tres destructores disponibles. No dejó de ser una estampa curiosa: un crucero de la Royal Navy entrando en un puerto de la URSS como aliado, tras acudir al rescate de sus ciudadanos. No deja de ser curioso, digo, porque, aunque desde el mes de mayo de 1941 la paradójica realidad de la guerra puso a soviéticos y británicos del mismo lado, hasta hacía bien poco ambos países habían sido enemigos declarados.

Mientras sucedía todo eso, el Aurora –que seguía navegando en las inmediaciones de las Spitzbergen- se dirigió hacia Longyearbyen para proseguir con las tareas de destrucción de las instalaciones carboníferas. Ahí fueron incendiados los depósitos de petróleo, de gran capacidad. Las demoliciones afectaron asimismo a grúas pesadas, a los raíles de las minas, a los teleféricos, a una estación de telégrafos, a varias centralitas eléctricas (en la misma Longyearbyen, pero también en Grumantby, en Pyramidon y en Nyalesund), a diversos almacenes, así como a las demás infraestructuras necesarias para proseguir con esa explotación. Por ejemplo, los equipos de zapadores volaron con explosivos la entrada a las minas de Grumantby y de Pyramidon, dejándolas impracticables….

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